¿Cuándo se extingue una especie?

Por definición, una especie se extingue cuando muere el último individuo del grupo. En la práctica, decidir si una especie está extinta o no es un asunto bastante más complicado.

En casos excepcionales, el momento de la extinción puede determinarse con gran precisión. Hace exactamente 93 años, el 21 de febrero de 1918, murió el último ejemplar de la cotorra de Carolina (Conuropsis carolinensis). Era un macho conocido con el nombre de Incas que vivía en cautiverio en el zoológico de Cincinnati. En ese momento no pudo ratificarse la extinción de la especie porque se pensaba que la cotorra todavía podía existir en algunos lugares del sureste de los Estados Unidos. No fue hasta 1939 que se llegó a la conclusión de que Incas había sido efectivamente el último representante de la especie.

Curiosamente, o patéticamente, según se vea el caso, el encierro en el que murió Incas fue el mismo que ocupó Martha, la última de las palomas viajeras (Ectopistes migratorius) hasta su muerte, que ocurrió el 1 de septiembre de 1904 a la una de la tarde, tiempo del este de los Estados Unidos.  En este caso, podemos saber hasta la hora en la que sucedió la extinción de la paloma viajera.

En la gran mayoría de los casos es mucho más difícil establecer el momento de una extinción. El último avistamiento de un dodo (Raphus cucullatus) fue en 1662. Sin embargo, como hubo varios registros en los años anteriores, es imposible afirmar que la especie haya de hecho desaparecido en 1662. Un estudio estadístico propone 1690 como el año más probable de la extinción, pero el intervalo de incertidumbre va desde 1669 hasta 1797.

A finales de 2006 se declaró extinto el baiji o delfín chino de río (Lipotes vexilifer) porque a pesar de extensas e intensas búsquedas no se le encontró en su ambiente natural del río Yangtze. En 2007 aparecieron grabaciones en vídeo que parecían dar nueva esperanza sobre la persistencia de la especie, pero en los últimos tres años no se le ha vuelto a avistar.

En 1956 se observó (y mató) en el estado de Durango, México, lo que parece haber sido el último de los pájaros carpinteros imperiales (Campephilus imperialis), una especie que hasta principios del siglo XX se distribuía en los bosques maduros de toda la Sierra Madre Occidental.  A pesar de que no hay evidencia alguna de su existencia desde 1956, algunos ornitólogos se niegan a aceptar la extinción de lo que fue el pájaro carpintero más grande del mundo.

La pregunta que discutiremos en la clase es: Con base en estos ejemplos, ¿Cuándo se puede considerar que una especie se ha extinguido?

Lecturas adicionales en la revista Ciencias
El último de los dodos
Esplendor y caída de un emperador
Una paloma llamada Martha

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