Galería de la extinción: la vaca marina de Steller

Ilustración de Joseph Smit en Hutchinson (1893)

La vaca marina de Steller era un enorme sirenio emparentado con los dugongos. Llegaba a medir hasta ocho metros de largo y pesaba hasta seis toneladas, es decir, era casi diez veces más voluminoso que los dugongos y manatíes. A diferencia de los otros sirenios, que se restringen a los mares someros de las regiones intertropicales, la vaca marina habitaba las heladas aguas del Pacífico norte, en el mar de Bering, en donde se alimentaba de las algas marinas laminares (kelp) que crecen en las inmediaciones de las islas.

Este gigantesco mamífero fue descubierto para la civilización occidental por la expedición de Vitus Bering a las islas adyacentes a la península de Kamchatka en el otoño de 1741. Los miembros de la expedición pudieron sobrevivir al invierno en la que ahora se llama la isla Bering gracias a que encontraron grupos de vacas marinas, cuyo comportamiento dócil hacía de ellas presa fácil de los exploradores para surtirse de carne, piel y grasa. Georg Steller, el naturalista de la expedición, describe que las vacas marinas eran numerosas y se reunían en grupos.

En los siguientes años, grupos de exploradores y traficantes llegaron a la región y cazaron despiadadamente a las vacas marinas hasta llevarlas a la extinción en 1768, menos de 27 años después de su descubrimiento (Stejneger 1885). Aunque investigadores como Anderson (1995) han propuesto que la desaparición de la vaca marina se debió a una combinación de cacería indiscriminada y efectos ecológicos indirectos relacionados con la cadena trófica que incluye el kelp, los erizos marinos y las nutrias marinas, los datos señalan que la extinción del animal era absolutamente inevitable dado que la tasa de cacería rebasaba por mucho los límites de la sustentabilidad (Turvey y Risley 2006).

Ilustración por Georg Steller

Referencias
Anderson, P. K. 1995. Competition, predation, and the evolution and extinction of Steller’s sea cow, Hydrodamalis gigas. Marine Mammal Science 11:391-394.
Hutchinson, H. N. 1893. Extinct monsters: A popular account of some of the larger forms of ancient animal life. Appleton, Nueva York.
Stejneger, L. 1887. How the great northern sea-cow (Rhytina) became exterminated. The American Naturalist 21:1047-1054.
Turvey, S. T. y C. L. Risley. 2006. Modelling the extinction of Steller’s sea cow. Biology Letters 2:94-97.

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Un pensamiento en “Galería de la extinción: la vaca marina de Steller

  1. hola mi nombre es sofia y tengo 9 años ami me interesa mucho las historias de los animales extintos pero lo que mas me sorprende es la historia de la vaca marina no entiendo como le hacen eso a un indefensible animal

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