¿Cuántas especies de artrópodos tropicales existen?

En 1982, Terry Erwin estimó el número de especies de artrópodos tropicales en cerca de 30 millones. Su método se basó en una extrapolación de sus observaciones sobre el número de escarabajos en las ramas de árboles de Luehea seemannii, de la siguiente manera:

Total de especies de escarabajo en Luehea = 1,200
Total de especies especialistas (únicas de Luehea) = 163 (Por tanto, 1037 especies no únicas de Luehea).
Existen 50,000 especies de árboles tropicales; Total de escarabajos = 163 x 50,000 = 8, 150, 000
Los escarabajos constituyen el 40% de las especies de artrópodos; Total de artrópodos de dosel=8, 150, 000 / 40 x 100 = 20.4 millones
Los artrópodos del dosel constituyen 2/3 del total de especies. Total de artrópodos = 20.4 millones x 3/2 = 30.6 millones.

(En el artículo original se estima también el número de especies en una hectárea de bosque tropical en más de 41,000).

Los cálculos de Erwin han sido criticados, tanto por el método en sí como por los valores empleados.  Sin embargo, hay que recordar que el trabajo fue publicado en 1982, cuando había muy poca información disponible, y en forma de un ensayo para plantear una hipótesis, más que como un artículo definitivo. De hecho, la mayoría de los especialistas considera que debe haber entre cinco y diez millones de especies de artrópodos terrestres.

El método de Erwin es un ejemplo de lo que en física se llama un “problema de Fermi”.  Enrico Fermi, físico de origen italiano, era muy adepto a realizar cálculos estimativos para problemas con muy poca información. Un ejemplo clásico es la afirmación de Fermi de que debe haber alrededor de 125 afinadores de piano en Chicago, basado en estimaciones de la población en la ciudad, el número de personas por familia, el porcentaje de afectos a la música, etc.  Fermi murió de cáncer de estómago, padecimiento seguramente desencadenado por su continua exposición a la radiactividad. Se dice que en sus últimos días Fermi pasaba el tiempo calculando las dosis de sus medicamentos, estimando para ello la tasa de goteo de los aparatos, el volumen de los recipientes, el número de bolsas de suero por día, etc.

Otro ejemplo de estimaciones al estilo Fermi es la ecuación de Drake, propuesta hace 50 años para estimar la probabilidad de establecer contacto con alguna civilización extraterrestre. De acuerdo con datos recientes, podría haber en este momento al menos dos civilizaciones en nuestra galaxia lo suficientemente avanzadas como para poder establecer contacto. Ver más detalles sobre la ecuación de Drake en mi artículo Wimbledon y la inteligencia extraterrestre.

Recientemente, con el anuncio de la NASA del descubrimiento de 1,200 posibles nuevos planetas (“candidatos”), varios de ellos con características y posiciones similares a las de la Tierra, se ha estimado que debe haber al menos un millón de planetas en nuestra galaxia con condiciones propicias para la vida.

Por cierto, de acuerdo con la aplicación “Exoplanet” disponible para iPhone y iPad, hasta el 4 de febrero de 2011 se ha confirmado la existencia de 526 planetas fuera del sistema solar. (En Wimbledon y la inteligencia extraterrestre, menciono 490 como el número de planetas conocidos hasta el 29 de agosto).

[Actualización (30 de enero 2012): la base de datos de Exoplanet incluye ahora 755 planetas conocidos fuera del Sistema Solar]

2 pensamientos en “¿Cuántas especies de artrópodos tropicales existen?

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