¿Fueron los neandertales Homo sapiens?

En el curso de Biología de la Conservación estamos discutiendo el concepto de especie y sus implicaciones para la conservación. Un ejemplo fascinante de los problemas asociados con la definición de los límites entre las especies es el de las poblaciones del género Homo que han existido los últimos miles de años.

En dos artículos que han sacudido el mundo de la paleoantropología, el grupo de Svante Pääbo ha mostrado la existencia de flujo génico entre Homo sapiens y otras poblaciones pleistocénicas. En mayo del año pasado, se publicó en Science el genoma nuclear de H. neanderthalensis, basado en tres muestras de DNA provenientes de Croacia, con una antigüedad de 38 mil años. El resultado más sorprendente fue que el genoma neandertal comparte hasta el 4% de su composición con el genoma de humanos modernos de Europa y Asia, pero no con humanos actuales de África.

La explicación más parsimoniosa es que debe haber habido hibridación entre H. sapiens y H. neanderthalensis una vez que los humanos modernos salieron de África (hace más de 100 mil años), pero antes de su expansión hacia Europa (hace unos 50 mil años). Como se sabe, las dos poblaciones convivieron en Europa durante miles de años, hasta que los neandertales desaparecieron hace unos 28 mil años.

En diciembre de 2010, otro equipo del grupo de Pääbo anunció en Nature el análisis del DNA proveniente de un dedo fósil hallado en la cueva de Denisova, en el sur de Siberia, con una antigüedad de entre 30 y 50 mil años. El DNA mostró, no sorprendentemente, una gran similitud con el DNA neandertal, pero también mostró una semejanza (hasta de un 5%) con DNA de humanos modernos de Melanesia, en el océano Pacífico. Este resultado muestra un escenario más complicado del que se tenía anteriormente, pues implica que las poblaciones de H. sapiens que se expandieron hacia el este de Asia y luego hacia las islas de la Sonda y Oceanía convivieron, e intercambiaron genes, con los habitantes de Denisova.

¿Qué implicación tienen estos hallazgos respecto a la taxonomía humana? En primer lugar, los dos estudios muestran la existencia de flujo génico entre poblaciones coetáneas de Homo, lo que podría sugerir que una aplicación del concepto biológico de especie implicaría el reconocimiento de una especie única, que por prioridad taxonómica sería Homo sapiens. En otras palabras, los neandertales y los humanos de Denisova serían simplemente poblaciones pertenecientes a nuestra propia especie.

Ahora bien, la existencia de flujo génico, y por tanto de cruzamiento, no necesariamente implica la pertenencia a la misma especie y, al menos en el caso de los neandertales, hay características físicas y posiblemente culturales que son claramente diferentes a las de H. sapiens.  Los paleoantropólogos más conservadores seguramente seguirán considerando a los neandertales como una especie separada.

El propio Pääbo parece tratar de eludir el problema. En entrevista con Ann Gibbons, de Science, el científico sueco opina que la cuestión de la existencia de una o más especies de homíninos es una “labor académica estéril”, y que lo importante es aceptar la existencia simultánea de varias poblaciones de seres que podemos llamar humanos.

Otros expertos, como Jerry Coyne, están en desacuerdo y opinan que las especies son entes reales (no divisiones arbitrarias) que deben ser estudiadas. Para Coyne, es muy probable que cuando se acumule más información la conclusión será que tanto los neandertales como los habitantes de Denisova pertenecen a Homo sapiens, pero es cuidadoso en señalar que la evidencia actual es insuficiente para llegar a una conclusión definitiva.

Notas
El nombre de la localidad tipo de Homo neanderthalensis es en alemán moderno Neandertal y no Neanderthal, como lo era cuando se describió el fósil en el siglo XIX. Por tanto, la ortografía correcta para referirse al “hombre de Neandertal” es neandertal, aunque la del nombre científico siga siendo neanderthalensis.

En la literatura sobre paleoantropología se emplea el término “homínino” para referirse al linaje que incluye el hombre moderno y sus ancestros y que se separó del clado de los chimpancés hace unos siete millones de años. Se usa en el sentido que hasta hace unos años se le daba a “homínido”.

2 pensamientos en “¿Fueron los neandertales Homo sapiens?

  1. Muy bien explicada la información, felicidades. Estoy con Paäbo en que la biología de la reproducción y la genética dejan obsoleta a la taxonomía más circunspecta. Pero si hay que usar algún término, yo abogo por desempolvar el viejo “Homo sapiens neanderthalensis”, perfecto para expresar lo que sabemos ahora.

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