La escala espacial de la biodiversidad

En el curso discutimos la dinámica de la diversidad biológica en términos de las escalas de espacio y de tiempo.  Como hasta ahora no hay evidencia tangible sobre la existencia de la vida extraterrestre, los estudios sobre biodiversidad se restringen a un intervalo que va desde el tamaño de las bacterias más pequeñas (un poco menos de un micrómetro, 10-6 metros) hasta el tamaño del planeta entero, que tiene un radio ecuatorial de aproximadamente 6,370  kilómetros o 6.37 x 106 m).

Aunque ese intervalo de 12 órdenes de magnitud puede parecernos enorme en el contexto de nuestras experiencias cotidianas, es sólo una pequeñísima fracción de los posibles tamaños en nuestro universo. Recientemente se estimó que el radio de un protón es de 0.8768 femtómetros (1 fm = 10-15 m) y generalmente se le atribuye al electrón un tamaño cercano a 10-18 m, aunque realmente el concepto de tamaño a estas escalas tiene poco sentido. En el extremo, la longitud de Planck (1.6 x 10-35 m) podría ser un límite absoluto de medida de longitud.

En la otra dirección, el planeta Tierra es sólo un diminuto objeto flotando en la inmensidad del espacio. El vídeo que se muestra abajo nos da una muy buena idea del tamaño relativo de la Tierra y otros objetos espaciales, especialmente las estrellas más grandes.

Pero aún las enormes estrellas no son sino un pequeño componente del cosmos. Se calcula que la Vía Láctea contiene alrededor de 200 mil millones de estrellas y que es sólo una galaxia común y corriente entre miles de millones de ellas.  Se puede calcular que la distancia a los objetos más lejanos en nuestro universo debe ser del orden de 4.2 x 1026 m.

Es altamente probable que la vida exista en múltiples lugares del universo. En teoría, pues, el ámbito de acción de la ciencia de la biodiversidad podría ampliarse considerablemente si pudiéramos incorporar esas formas de vida a nuestros estudios. Por lo pronto, mientras no tengamos evidencia empírica de vida extraterrestre, seguiremos restringiendo los estudios sobre diversidad a nuestro pequeño planeta azul.

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