¿Estamos al borde de la sexta extinción masiva?

Desde la publicación de un artículo de David Raup y Jack Sepkoski en 1982 (Mass extinctions in the marine fossil record, Science 215:1501-1503), los paleobiólogos han reconocido la existencia de cinco grandes eventos de extinción en el Fanerozoico (los últimos 540 millones de años de la historia de la Tierra). Dos de esos eventos son los más conocidos, el primero por su intensidad y el segundo por el tipo de especies asociadas.

La extinción del final del Pérmico (hace 251 millones de años) ha sido llamado el evento que casi terminó con la vida en el planeta. Se calcula que entre el 80 y el 96% de todas las especies vivas en la Tierra perecieron en este episodio.  Aunque la posibilidad de que el choque de un cuerpo espacial haya desencadenado esta extinción se sigue debatiendo, la mayoría de los expertos piensa que una serie de fenómenos detonados por enormes erupciones volcánicas en lo que ahora es Siberia pueden explicar esta extinción.  Las erupciones podrían haber causado lluvia ácida y cambios radicales en el clima y composición atmosférica, llevando a una condición de anoxia en los ambientes marinos.

El evento de finales del Cretácico (hace 65 millones de años), conocido informalmente como la extinción de los dinosaurios, fue causada por el impacto de un asteroide en lo que ahora es el norte de la península de Yucatán. La destrucción producida por la explosión y sus efectos inmediatos (extensos fuegos y enormes tsunamis) fue seguida en el transcurso de menos de dos millones de años de grandes cambios climáticos, un colapso de la productividad primaria y la subsecuente extinción de cerca del 76% de las especies existentes.

Los otros tres eventos de extinción masiva son el evento del Ordovícico (hace 443 millones de años), el evento del Devónico (hace 359 millones de años) y el evento del Triásico (hace 200 millones de años), en los que se extinguió el 86%, 75% y 80% de las especies existentes, respectivamente.

En publicaciones recientes se ha comparado el proceso de extinción reciente de especies, provocada en la gran mayoría de los casos por la actividad humana, con estas cinco grandes extinciones.  Se habla en los círculos conservacionistas de que nos encontramos a la mitad de la sexta gran extinción de la historia del planeta Tierra.

En el número de Nature de esta semana, Anthony Barnosky, paleobiólogo de la Universidad de California en Berkeley,  y sus colegas, publican un artículo de revisión sobre el tema, analizando varias formas de comparar las tasas de extinción actuales con las del pasado geológico.  Escriben Barnosky et al. en el resumen del artículo:

Palaeontologists characterize mass extinctions as times when the Earth loses more than three-quarters of its species in a geologically short interval, as has happened only five times in the past 540 million years or so. Biologists now suggest that a sixth mass extinction may be under way, given the known species losses over the past few centuries and millennia. Here we review how differences between fossil and modern data and the addition of recently available palaeontological information influence our understanding of the current extinction crisis. Our results confirm that current extinction rates are higher than would be expected from the fossil record, highlighting the need for effective conservation measures.

En la clase hemos discutido diferentes formas de medir las tasas de extinción.  Barnosky et al. discuten a profundidad este tema y llegan a la conclusión de que la tasa de extinción causada por el ser humano (calculada a partir del dato de que 76 especies de mamíferos se han extinguido en los últimos 400 años) no es aún comparable con las tasas durante las extinciones masivas.  Sin embargo, las tendencias actuales muestran que las extinciones causadas por Homo sapiens podrían alcanzar en unas pocas décadas niveles equiparables a los de las grandes extinciones en el tiempo geológico.

Discutiremos este artículo en una futura sesión de nuestro curso de Biología de la Conservación.

Barnosky, A. D. et al. 2011. Has the Earth’s sixth mass extinction already arrived? Nature 471:51-57 (3 de marzo de 2011).

Un pensamiento en “¿Estamos al borde de la sexta extinción masiva?

  1. es indudable que el genocidio que el hombre esta realizando sobre el planeta, tarde o temprano, nos llevará a la extinción masiva de la biodiversidad. Tengo la esperanza q la nueva repoblación sea más espititual y no se convierta en el lobo del hombre. Gcias. p la excelente info.

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