Galería de la extinción: el alca gigante

Alca gigante (Pinguinus impennis)

John Gerrard Keulemans (1842 - 1912)

El alca gigante era la especie más grande de la familia Alcidae, y la única no voladora.  Linneo la llamó Alca impennis, usando el nombre en español y el apelativo impennis, indicando la falta de plumas para el vuelo.  Posteriores arreglos taxonómicos la colocaron en el género Pinguinus, derivado del galés que significa “cabeza blanca”.  Los pingüinos del antártico no están emparentados con el alca gigante, pero los exploradores encontraron tal semejanza entre el alca y los esfenícidos de los mares australes que usaron el nombre “pingüino” para estas aves.

El alca gigante llegó a tener una distribución muy amplia en el Atlántico norte, llegando incluso al sur de España y la Florida.  Durante centurias, el ser humano aprovechó esta especie por su carne y sus huevos, pero para el siglo XIX las poblaciones habían sido diezmadas a tal grado que sólo en algunos islotes cercanos a Islandia continuaron siendo refugio para esta especie.

El 3 de julio de 1844, en el islote de Eldey, la última pareja de alcas gigantes fue brutalmente cazada y un único huevo hallado en su nido fue aplastado a pisotones.  Aunque parece ser que todavía hasta 1852 se produjeron avistamientos aislados en Terranova, los de Eldey fueron los últimos individuos reproductivamente activos de esta especie.

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