Las cecilias de la India

Adulto y huevos de cecilia de la familia Chikilidae

Un artículo publicado hoy en línea en los Proceedings of the Royal Society, B, informa sobre el descubrimiento de una familia nueva de anfibios del orden Gymnophiona. Este es uno de los tres órdenes de anfibios vivientes; los otros son los Anura (ranas y sapos) y los Caudata (las salamandras). Los anfibios del orden Gymnophiona se conocen como cecilias, un nombre derivado del latín caecus, que significa ciego. Las cecilias no son completamente ciegas, pero sí tienen la visión muy reducida como consecuencia de vivir exclusivamente bajo tierra; carecen completamente de patas y tienen un cuerpo alargado que las hace parecer gusanos o serpientes pequeñas.

Las cecilias como grupo se originaron en el antiguo supercontinente de Gondwana hace más de 160 millones de años. Este supercontinente incluía en una sola masa terrestre lo que ahora son Sudamérica, África, Antártica, Australia, Madagascar y la India. La distribución actual de los Gymnophiona refleja ese origen, ya que las cecilias se restringen a las zonas tropicales de África, Centro y Sudamérica (y el sur de México) y el sureste de Asia.

En el nuevo artículo, el grupo liderado por Sathyabhama Das Biju, de la Universidad de Delhi, reporta los resultados de una investigación exhaustiva que incluyó casi 1200 horas/hombre de trabajo de campo en busca de cecilias en el noreste de la India. El grupo identificó tres especies que representan una familia nueva, que fue bautizada como Chikilidae en alusión al nombre que los nativos de la región usan para referirse a los animales semejantes a las cecilias.

Distribución de Gymnophiona. Wikimedia Commons

La parte más interesante del reporte es que, de acuerdo con el estudio filogenético, el grupo más cercanamente emparentado con las chiquílidas es la familia Herpelidae, restringida a África. Los autores del trabajo sugieren que la divergencia entre estas dos familias puede haber coincidido con la separación de India y África, hace aproximadamente 120 a 150 millones de años. En cambio, la generación de nuevas especies dentro de la familia Chikilidae se habría dado completamente dentro de la placa de lo que ahora es India.

Según la clasificación más reciente (Wilkinson et al. 2011), además de los chiquílidos hay otras nueve familias de cecilias, cuya distribución actual puede entenderse solamente si se conoce la historia de los movimientos de los continentes, pues incluye diferentes grupos en la América tropical, África, las islas Seychelles, la India y el sureste de Asia (ver filogenia aquí). Aunque el artículo no lo menciona, cabría esperar que en algún lugar de Madagascar debería haber un grupo de cecilias emparentadas con las de la India, debido a que en algún momento las placas de Madagascar y de la India formaron una sola unidad, a veces llamada “Indagascar”, hasta hace unos 80 millones de años (ver paleomapa aquí).

Referencias
Kamei, R. G., D. S. Mauro, D. J. Gower, I. Van Bocxlaer, E. Sherratt, A. Thomas, S. Babu, F. Bossuyt, M. Wilkinson, and S. D. Biju. 2012. Discovery of a new family of amphibians from northeast India with ancient links to Africa. Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences. doi:10.1098/rspb.2012.0150
Wilkinson, M., D. S. Mauro, E. Sherratt, and D. J. Gower. 2011. A nine-family classification of caecilians (Amphibia: Gymnophiona). Zootaxa 2874:41-64.

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