Historias del litio: Deficiencia de litio en Messier 54

Según el modelo estándar del Big Bang, en los primeros momentos de la existencia del universo debieron haberse producido enormes cantidades de hidrógeno, helio y litio, que son los elementos químicos de estructura más simple. El resto de los elementos, de acuerdo con los modelos más aceptados, habrían surgido por nucleosíntesis en el interior de las estrellas o durante la explosión de las supernovas. Los astrofísicos pueden, a través de estos modelos, calcular la abundancia esperada de hidrógeno, helio y litio en las estrellas más viejas del universo. Las predicciones funcionan muy bien para los primeros elementos, pero no para el litio: Se sabe que en la Vía Láctea las estrellas contienen apenas una tercera parte del litio que deberían tener de acuerdo con los modelos.

El cúmulo globular M54 (objeto Messier 54). Imagen: ESO

El cúmulo globular M54 (objeto Messier 54). Imagen: ESO

En un artículo recientemente publicado, Alessio Mucciarelli, de la Universidad de Bolonia, y sus colaboradores han encontrado el mismo déficit de litio fuera de nuestra galaxia. Usando el telescopio de gran envergadura del Observatorio Europeo Austral (ESOen Chile, Mucciarelli y colaboradores pudieron medir la abundancia de litio en el grupo de estrellas conocido como Messier 54, que es parte de una serie de diminutas agregaciones de estrellas que se encuentran cerca de la Vía Láctea. Los resultados del estudio muestran que la abundancia de litio sigue el mismo patrón que en nuestra galaxia: hay una deficiencia de este elemento en las estrellas de Messier 54.

Estas observaciones no son evidencia de que el modelo del Big Bang sea erróneo. Es posible que el modelo de formación de los elementos más simples esté aún incompleto en la parte correspondiente al litio. Otra explicación plausible es que por algún mecanismo aún no conocido el litio pudiera haberse perdido en las estrellas al principio de su formación. En todo caso, el nuevo estudio muestra que “el problema del déficit de litio” no es exclusivo de nuestra galaxia, un hecho que cualquier hipótesis que pretenda explicar el fenómeno debe tomar en cuenta.

Ver también ¿Litio en mis bebidas? en el blog Mitología Natural

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