El Essex en las islas Galápagos

cachaloteEl 20 de noviembre de 1820, un gigantesco cachalote arremetió contra el barco ballenero Essex, obligando a la tripulación a abandonar la nave y refugiarse en las balsas que usaban para la cacería de los cetáceos. Los sobrevivientes se encontraban en la mitad del océano Pacífico, a más de tres mil quinientos kilómetros de la costa de Sudamérica.

Los pormenores de la epopeya de los sobrevivientes, desde el ataque de la ballena hasta que fueron rescatados noventa días después, son el tema del libro En el corazón del mar de Nathaniel Philbrick y de la película de Ron Howard del mismo nombre. La historia del Essex sirvió de inspiración para que Herman Melville escribiera Moby Dick algunas décadas más tarde.

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Un mes antes del inicio de su pesadilla, los balleneros del Essex estuvieron unos días en las islas Galápagos, haciendo reparaciones en la nave y capturando tortugas gigantes. Los balleneros del siglo XIX acostumbraban mantener tortugas vivas durante meses para asegurar una fuente de alimento fresco en sus viajes oceánicos. En unos cuantos días, la tripulación del Essex capturó más de trescientas cincuenta tortugas en dos de las islas del archipiélago. Además, el último día de la estancia, a uno de los marineros se le ocurrió iniciar, como una broma para sus compañeros, un incendio en la isla Floreana que arrasó con toda la vegetación y con casi la totalidad de la fauna nativa.

La especie de tortuga gigante que habitaba Floreana se extinguió a mediados del siglo XIX, mientras que la de la otra isla, la Española, estuvo a punto de correr igual suerte hasta que en los años setenta se inició un programa de recuperación que ha logrado salvar la especie de la extinción.

Puedo recomendar a los interesados en conocer la historia de los sobrevivientes del malogrado viaje del Essex que lean el libro de Philbrick o que vean la película. Para aquellos interesados en conocer los detalles de la actividad de los balleneros en las islas Galápagos y de su tremendo impacto sobre las poblaciones de las tortugas, recomiendo encarecidamente la lectura del episodio número uno de Crónicas de la extinción.

Faltan 37 días para la presentación de #CrónicasDeLaExtinción.

 

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