Iridio y los dinosaurios

En 1979, un equipo multidisciplinario de la Universidad de California en Berkeley encontró una anomalía en sedimentos correspondientes al final del Cretácico, hace 66 millones de años. Justo en una delgada capa de arcilla que marca el fin de la era mesozoica (de la que el Cretácico es el último periodo) y el comienzo de la cenozoica, los investigadores encontraron una concentración altísima de iridio, un metal extraordinariamente raro en la corteza terrestre. En cambio, en sedimentos más antiguos —plenamente cretácicos— y más recientes —correspondientes al Paleógeno, el periodo más antiguo del Cenozoico— la concentración de iridio era mucho más baja, apenas detectable con los instrumentos disponibles en la época.

iridio-77A partir de esta observación, Luis W. Alvarez — un físico de partículas galardonado con el Premio Nobel— llegó a una conclusión asombrosa: Los dinosaurios se habían extinguido hace 66 millones de años como consecuencia de la colisión contra la Tierra de un objeto espacial, un asteroide o cometa. Alvarez pudo calcular que tal cuerpo interplanetario debió haber tenido entre 7 y 10 kilómetros de diámetro.

¿Cómo es posible pasar de una observación sobre la concentración de iridio en sedimentos geológicos a una hipótesis revolucionaria sobre la extinción de los dinosaurios?

La historia completa es parte del episodio IV de las Crónicas de la extinción, pero el razonamiento es relativamente sencillo:

  1. El iridio es extraordinariamente raro en la corteza terrestre, pero relativamente abundante (o, más bien, mucho menos raro) en los asteroides.
  2. Es entonces razonable pensar que el iridio encontrado en los sedimentos, justo al final del Cretácico, tenía que provenir de un asteroide o algún otro cuerpo espacial.
  3. Para que el iridio se sedimentara en forma uniforme, tenía que haber estado en forma de polvo flotando en la estratosfera.
  4. Para formar tal polvo, el asteroide tenía que haber provocado una gran explosión al chocar contra la Tierra.
  5. La explosión, y la subsecuente nube de material flotando en la atmósfera, debió haber provocado cambios en las condiciones ambientales a nivel mundial.
  6. Estos cambios radicales en el clima y la ecología globales debieron causar la extinción de un gran número de especies.
  7. El tiempo de la extinción de los dinosaurios coincide perfectamente con la antigüedad de los sedimentos con la anomalía de iridio.
  8. Por tanto, es razonable pensar que la anomalía de iridio es una evidencia tangible de la colisión de un asteroide que posiblemente haya desencadenado una serie de eventos que concluyeron con la extinción de los dinosaurios y de muchos otros organismos.

La fórmula que usó Alvarez para deducir el tamaño del asteroide es muy sencilla:
formula-alvarez

M es la masa calculada del asteroide, s es la concentración por área de iridio en el sedimento, A es la superficie del planeta Tierra, f es la concentración de iridio en los cuerpos espaciales y 0.22 es la fracción del material expulsado por el volcán Krakatoa que alcanzó la estratosfera.

Con los datos de concentración de iridio que se midieron en los sedimentos del final del Cretácico, Alvarez calculó que el asteroide debió haber medido al menos 7 kilómetros de diámetro y tal vez hasta 10. Años más tarde, usando modelos desarrollados por otros científicos, Alvarez calculó que la colisión de un asteroide de ese tamaño debió haber producido un cráter de unos 200 km de diámetro.

La búsqueda de tal cráter y su hallazgo en lo que hoy en día es la costa norte de la península de Yucatán son los temas de otra de la Crónicas de la extinción

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